Las mujeres tratadas por cáncer de seno en etapa temprana aún enfrentan un riesgo sustancial de recurrencia hasta 20 años después, según muestra un estudio nuevo y amplio.

Los expertos en cáncer dicen que los hallazgos deberían ayudar a informar las decisiones de tratamiento de las mujeres.

Específicamente, los investigadores siguieron a mujeres con cáncer de seno con receptor de estrógeno positivo, lo que significa que la hormona ayuda a impulsar el crecimiento del cáncer. El tratamiento estándar incluye la terapia hormonal, con medicamentos que bloquean los efectos del estrógeno, para ayudar a prevenir el regreso del cáncer.


Se programó que todas las mujeres en el estudio, casi 63,000, recibieran los típicos cinco años de terapia hormonal.

Los investigadores encontraron que, si bien las mujeres permanecieron libres de cáncer durante esos cinco años, el riesgo de recurrencia en los próximos 15 años aún era significativo.

Fue mayor para las mujeres cuyo cáncer inicial se había diseminado a múltiples ganglios linfáticos cerca del seno cuando se diagnosticó. Sus probabilidades de eventualmente tener una recurrencia distante, lo que significa que el cáncer se diseminó a tejidos como los huesos, el hígado o los pulmones, eran tan altas como 41 por ciento.


Los médicos saben desde hace tiempo que las mujeres con cáncer de seno sensible al estrógeno a menudo tienen recurrencias muchos años después, dijo el Dr. Harold Burstein, un experto en cáncer afiliado a la Sociedad Estadounidense de Oncología Clínica. No estuvo involucrado en la investigación.

"Pero los riesgos en este estudio son probablemente más altos de lo que muchos de nosotros hubiéramos pensado", dijo Burstein, oncólogo del Instituto de Cáncer Dana-Farber en Boston.

Sin embargo, enfatizó que las mujeres en el estudio comenzaron su tratamiento hace más de 20 años, y desde entonces se han hecho muchos avances.


"Estamos haciendo un mejor trabajo al tratar esta enfermedad ahora", dijo Burstein. "Estas cifras son probablemente peores que las que enfrentarían las mujeres de hoy".

El investigador principal Dr. Daniel Hayes estuvo de acuerdo.

"Estos datos dan miedo", dijo Hayes, profesor del Centro Integral del Cáncer de la Universidad de Michigan. "Pero las mujeres con cáncer ER-positivo están mejor ahora que hace 25 años".

Aún así, dijo, los hallazgos brindan a los médicos y a las mujeres más información para tomar decisiones de tratamiento.

Esto se debe a que las mujeres pueden optar por más de cinco años de terapia hormonal. Los estudios han demostrado que un tratamiento más prolongado reduce aún más el riesgo de recurrencia.

Sin embargo, eso también puede significar años adicionales de efectos secundarios, como sofocos, disfunción sexual y dolor en las articulaciones, dijo Hayes. Si las mujeres tienen una idea más clara de sus probabilidades futuras de recurrencia, dijo, eso podría ayudarlas a decidir si el tratamiento vale la pena.

Para el estudio, el equipo de Hayes combinó los resultados de 88 ensayos que incluyeron a casi 63,000 mujeres, todas con cáncer de seno sensible al estrógeno. Después de su tratamiento inicial con cirugía, y algunas veces quimioterapia, a todos se les prescribió cinco años de terapia hormonal. La mayoría recibió el medicamento tamoxifeno, a veces con medicamentos hormonales más nuevos llamados inhibidores de la aromatasa.

En general, el estudio encontró que las probabilidades de una recurrencia distante varían mucho, dependiendo de qué tan lejos se haya propagado el cáncer original a los ganglios linfáticos cercanos.

Las mujeres sin ganglios linfáticos afectados enfrentaron una probabilidad del 13 al 19 por ciento de una recurrencia distante en los 15 años posteriores a la finalización de su terapia hormonal. Para aquellos con uno a tres ganglios afectados, las probabilidades de una recurrencia distante fueron del 20 al 26 por ciento. Las mujeres con cuatro a nueve ganglios afectados, las posibilidades de tal recurrencia fueron del 34 al 41 por ciento.

Los hallazgos fueron publicados el 9 de noviembre en el New England Journal of Medicine.

El estudio, dijo Hayes, no fue diseñado para decirle a nadie qué hacer. "Podría mostrar estos mismos datos a dos mujeres diferentes y obtener dos decisiones de tratamiento diferentes", dijo.

Pero, agregó, no hay duda de que las mujeres en estas situaciones deberían discutir la terapia hormonal a largo plazo con su médico.

El Dr. Neil Iyengar, que se especializa en el tratamiento del cáncer de seno en el Centro de Cáncer Memorial Sloan Kettering en la ciudad de Nueva York, describió la investigación como "un estudio muy útil para pacientes y médicos".

Iyengar dijo que ve a muchas mujeres con cánceres en etapas tempranas lidiar con el problema de si los efectos secundarios de la terapia hormonal valen la pena. Los nuevos hallazgos, dijo, podrían ofrecer a algunas mujeres más motivación para continuar, al menos durante los primeros cinco años, si no más.

Pero Burstein señaló que la terapia hormonal adicional no elimina la posibilidad de una recurrencia.

"No convertirá ese riesgo del 13 por ciento en riesgo cero", dijo. "Pero puede reducirlo".


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