La vacuna anual contra la gripe podría prevenir la mayoría de las muertes relacionadas con la gripe entre niños y adolescentes, estima un nuevo estudio del gobierno de EE. UU.

Los investigadores descubrieron que alrededor de las tres cuartas partes de los niños estadounidenses que murieron por complicaciones de la gripe entre 2010 y 2014 no fueron vacunados antes de enfermarse.

Si todos los niños recibieran su vacuna anual contra la gripe, se podría prevenir el 65 por ciento de esas muertes, estimaron los investigadores.


Los expertos dijeron que los hallazgos, publicados en línea el 3 de abril en Pediatría, refuerce lo que los funcionarios de salud ya recomiendan: los adultos y los niños de 6 meses en adelante deben vacunarse antes de cada temporada de gripe.

"Esto muestra, una vez más, que los niños deben vacunarse contra la gripe", dijo el Dr. Paul Offit, jefe de enfermedades infecciosas del Hospital de Niños de Filadelfia.

También destaca un hecho que muchos padres pueden no saber: "Los niños sanos pueden morir, y mueren de gripe", dijo Offit, que no participó en la investigación.


Afortunadamente, eso es raro. Pero cuando sucede, "es una tragedia", dijo Brendan Flannery, investigador de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de EE. UU. Que dirigió el estudio.

"La gente a menudo no considera que la gripe sea muy grave", dijo Flannery. "Pero puede ser, e incluso los niños pueden morir".

Los niños que están perfectamente sanos pueden enfermarse gravemente con la gripe y desarrollar complicaciones como la neumonía. Pero el riesgo es mayor entre los niños con ciertas afecciones médicas, como asma, enfermedad cardíaca, diabetes, fibrosis quística y anemia falciforme.


El equipo de Flannery descubrió que una vacuna contra la gripe puede reducir el riesgo de muerte tanto en niños sanos como en aquellos con afecciones médicas de "alto riesgo".

Los hallazgos se basan en 358 niños y adolescentes que murieron de una infección de gripe que fue confirmada por pruebas de laboratorio, durante cuatro temporadas de gripe. Solo una cuarta parte había sido vacunada, aunque la tasa fue mayor entre los niños con afecciones médicas subyacentes.

De 153 niños con afecciones de alto riesgo, el 31 por ciento se había vacunado contra la gripe.

Luego, los investigadores compararon a esos niños con tres grandes grupos de niños estadounidenses cuyas tasas de vacunación contra la gripe se habían rastreado. En general, el 48 por ciento de estos niños habían sido vacunados contra la gripe, encontró el estudio.

En promedio, el equipo de los CDC estimó que el 65 por ciento de las muertes relacionadas con la gripe podrían prevenirse si todos los niños de EE. UU. Recibieran su vacuna anual contra la gripe. Entre los niños con afecciones médicas de alto riesgo, la vacuna podría reducir el riesgo de muerte a la mitad.

La vacuna contra la gripe no es perfecta, dijeron Flannery y Offit.

Cada año, la vacuna debe reformularse, en función de las predicciones de los expertos sobre las cepas de gripe que predominarán en la próxima temporada. Vacunarse no garantiza que no contraerá la gripe.

"Con una vacuna imperfecta, aún veremos muertes por la gripe", dijo Flannery. "Pero la vacunación reduce el riesgo".

A pesar de eso, muchos niños estadounidenses, incluso aquellos con afecciones médicas de alto riesgo, no se vacunan.

Una razón probable, dijo Offit, es que es una inyección anual. Señaló que eso lo hace incómodo, pero también, para algunas personas, "implica que no es muy bueno".

Flannery estuvo de acuerdo en que algunas personas creen que la vacuna contra la gripe no funciona. Hasta cierto punto, dijo, eso se debe a la incertidumbre sobre qué es la gripe: algunas personas la confunden con el resfriado común o incluso una infección estomacal. Si se enferman con esas infecciones después de vacunarse contra la gripe, piensan que la vacuna no funcionó.

Además, algunos padres se preocupan por la seguridad de la vacuna, particularmente si su hijo tiene una enfermedad crónica.

Pero, enfatizó Flannery, "la vacuna se recomienda para niños con afecciones médicas de alto riesgo porque es segura".

Afortunadamente, la realidad es que cualquier niño tiene un riesgo muy bajo de morir de gripe.

Flannery hizo el mismo punto. Pero, agregó, la vacuna contra la gripe también puede prevenir hospitalizaciones, tiempo libre del trabajo para los padres y mucha miseria para los niños.

En los Estados Unidos, la temporada de gripe generalmente se extiende de octubre a abril.


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