¿Cuál es la verdad sobre el medicamento a base de hierbas kratom?

¿Es un opioide potencialmente peligroso que necesita ser estrictamente regulado, como lo ha argumentado la Administración de Drogas y Alimentos de los Estados Unidos en los últimos meses?

¿O es un producto natural mal entendido que ofrece a las personas con dolor una alternativa a los opioides, un punto de vista afirmado por varios científicos que han estudiado kratom?


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Los desacuerdos se centran principalmente en la capacidad de la hierba para activar los receptores opioides en el cerebro, dicen los expertos.

La FDA afirma que el kratom es un opioide basado en análisis de computadora que muestra que sus compuestos más prevalentes activan los receptores en el cerebro que también responden a la heroína, la morfina, la oxicodona y otros opioides.


Estos datos "nos muestran que se predice que los compuestos de kratom afectarán el cuerpo al igual que los opioides", dijo el comisionado de la FDA, el Dr. Scott Gottlieb, en un comunicado de febrero declarando que la hierba es un opioide.

Pero el hecho de que el kratom active los receptores de opioides no significa que la hierba sea tan poderosa o adictiva como la heroína o la oxicodona, argumentan los investigadores.

"Hay muchas sustancias de origen vegetal que funcionan en los receptores de opioides", dijo Marc Swogger, profesor asociado de psiquiatría del Centro Médico de la Universidad de Rochester, en Nueva York, que estudió kratom.


Kratom crece naturalmente en los países del sudeste asiático de Tailandia, Malasia, Indonesia y Papua Nueva Guinea. Se ha vendido como un suplemento dietético, generalmente para ayudar a controlar el dolor y aumentar la energía. Algunas personas también promocionan su capacidad para ayudar a los adictos a los opioides a dejar las drogas.

Pero las preocupaciones sobre los efectos nocivos del kratom han llevado a la FDA a centrar los esfuerzos regulatorios en el producto.

En las semanas posteriores a la declaración de Gottlieb, la FDA relacionó los suplementos dietéticos que contienen kratom con 28 casos de intoxicación por salmonela y aumentó la presión sobre las compañías de suplementos para sacar todos los productos de kratom del mercado.

Pero algunos científicos creen que la FDA está yendo a medias, y que se necesita más investigación para descubrir los riesgos y beneficios del kratom.

No hay duda de que los principales compuestos de kratom se unen con los receptores de opioides, dijeron Swogger y Scott Hemby, presidente de ciencias farmacéuticas básicas en la Universidad de High Point en Carolina del Norte. Eso se sabía incluso antes del análisis informático de la FDA.

Sin embargo, algunos estudios han demostrado que los compuestos solo se unen parcialmente a los receptores, dijo Hemby.

"No dan el efecto completo de una droga como la morfina", dijo Hemby. "Activa el receptor, pero no en la medida en que lo hace la morfina. La unión no significa que haya un efecto equivalente".

Es por eso que el kratom se promociona como una fuente alternativa de alivio del dolor, explicaron Swogger y Hemby, y por qué podría ser útil para aliviar los síntomas de abstinencia para los adictos a los opiáceos que intentan dejar de fumar.

"Los pacientes con dolor y las personas que son adictas a los opioides son una población muy vulnerable, y no todos tienen acceso a una buena medicina", dijo Swogger. "Estos son dos grupos de personas que usan kratom y, por lo que podemos decir, lo están usando con buenos resultados".

Eso no quiere decir que kratom no pueda ser adictivo en sí mismo.

"Esa es una preocupación legítima", dijo Swogger. "No parece ser adictivo en la forma en que lo son los opioides clásicos, pero existe un síndrome de abstinencia para las personas que lo han estado usando en gran medida".

Hemby dijo que los estudios en dos de los componentes principales del kratom, mitragynine y 7-hydroxymitragynine, revelaron efectos muy diferentes en los animales.

Los animales que recibieron mitraginina no parecían volverse adictos a ella, y el compuesto parecía disminuir la adicción a la morfina, dijo Hemby. Por otro lado, la 7-hidroxmitraginina tuvo el efecto contrario; fue adictivo y promovió el uso de morfina.

Los informes anecdóticos de personas son similares, dijo Hemby.

"Recientemente hablé con personas por teléfono que dijeron: 'He estado en kratom y hace cosas maravillosas para mí', y otra persona llamará dos días después y dirá: 'Intento salir de él y el retiro es tan malo como la morfina '", dijo Hemby.

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La FDA también ha argumentado que el uso de kratom puede ser fatal. Gottlieb observó 44 muertes reportadas asociadas con el uso de kratom.

Pero Swogger lo llamó un "número altamente cuestionable", dado que la mayoría de esas personas tenían otras sustancias en su sistema en el momento de la muerte.

"Mi preocupación es en este momento que los datos que están citando no son convincentes", dijo Hemby.

Los investigadores creen que la FDA debería reducir la velocidad hasta que se realicen más investigaciones sobre el kratom y sus efectos.

"Queremos que la política pública esté impulsada por datos científicos", dijo Hemby.

Sin embargo, eso no significa que quieran que la FDA se mantenga al margen.

"Creo que sería razonable que la FDA lo regule ahora, para garantizar la pureza del producto", dijo Swogger. "Eso en sí mismo mejoraría la seguridad y garantizaría que solo los adultos la estén usando".

Pero eliminar el kratom del mercado no tiene mucho sentido, particularmente dado su potencial como alternativa a los opioides, dijeron los investigadores.

"La gente está usando esto para dejar los opioides, que son considerablemente más dañinos hasta donde sabemos", dijo Swogger."Restringir el acceso al kratom en este momento es una locura".


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